Cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón es una enfermedad en la que se forman células malignas en el tejido pulmonar. En sus primeras etapas no presenta síntomas, lo que hace difícil diagnosticarlo a tiempo.

Existen dos tipos de cáncer de pulmón: el cáncer de células no pequeñas (alrededor del 80% de los casos) tiene una propagación más lenta y mejor pronóstico que el de células pequeñas (20%), que es de metástasis rápida.

  • Tabaquismo: Aproximadamente el 90% de los casos se debe al hábito de fumar. El riesgo aumenta a mayor tiempo de consumo y cuanto más se fume.
  • Exponerse al humo ambiental del tabaco (fumador pasivo).
  • Antecedentes personales o familiares de cáncer de pulmón.
  • Exposición al radón y el asbesto.
  • Exposición al arsénico en el agua potable.

En sus primeras etapas, el cáncer de pulmón no presenta síntomas, lo que hace difícil diagnosticarlo a tiempo. Los síntomas en fases más avanzadas son:

  • Tos persistente: Es el síntoma más común. Puede estar asociada a expectoración. En fumadores que ya la sufren, se exacerba este síntoma.
  • Sensación de falta de aire al realizar cualquier esfuerzo.
  • Expectoración con sangre.
  • Dolor o molestia en el pecho, espalda.

A veces se detecta el cáncer de pulmón de manera casual, antes de que presente síntomas, debido a exámenes de tórax indicados por otras causas.

Ante la sospecha de estar frente a la enfermedad, se pueden realizar las siguientes pruebas:

  • Examen físico realizado por el doctor y revisión de antecedentes médicos.
  • Citología de esputo: Si hay tos con expectoración de mucosidad, ésta se analiza al microscopio para determinar si hay células cancerosas.
  • Radiografía de tórax: Puede revelar una masa anormal en los pulmones.
  • TAC de tórax: La tomografía computarizada revela tumores más eficazmente que una radiografía y puede ayudar a encontrar ganglios linfáticos comprometidos y otras masas en órganos a los que se puede haber propagado el cáncer. El TAC de dosis bajas, con menos radiación y sin usar medio de contraste, es capaz de detectar lesiones pequeñas, muchas veces precursoras de un tumor maligno.
  • PET /CT (Tomografía por Emisión de Positrones): Se inyecta una glucosa radiactiva en la sangre. Como las células tumorales absorben en mayor medida esa sustancia, es posible visualizar las áreas donde hay más consumo. El PET/CT combina una PET con una tomografía computarizada para obtener una imagen más detallada del área de mayor actividad radiactiva. Se puede usar para ver si el cáncer se ha extendido a los ganglios linfáticos u otros órganos del cuerpo.
  • Biopsia: Se extrae una muestra de tejido pulmonar para examinar al microscopio si hay presencia de células cancerosas. Se puede realizar por medio de una broncoscopia o EBUS (broncoscopia más ecografía) con ayuda de un tubo con una luz que se introduce desde la boca o nariz; una mediastinoscopia, introduciendo instrumentos quirúrgicos a través de una incisión en el cuello para tomar muestras de los ganglios linfáticos; o una biopsia percutánea bajo tomografía computarizada, por la que se conduce una aguja a través de la pared torácica hasta el pulmón.
  • Etapa I: El tumor mide como máximo 3 centímetros. Puede o no haber crecido hacia la pleura visceral (membranas que rodean los pulmones) o un bronquio principal, u obstruir parcialmente las vías respiratorias. No se ha extendido a  ganglios linfáticos.
  • Etapa II: El tumor puede medir de 3 a 5 centímetros, haber crecido hacia la pleura visceral (membranas que rodean los pulmones) o un bronquio principal. Puede haber crecido en la pared torácica, haberse extendido a ganglios linfáticos del mismo lado del cáncer o presentar dos nódulos tumorales en el mismo lóbulo del pulmón.
  • Etapa III: El tumor puede medir de 5 a 7 centímetros y haber comprometido lugares cercanos a los pulmones, como mediastino, corazón, tráquea, esófago, diafragma o carina. Puede haberse extendido a ganglios linfáticos cercanos a la clavícula en cualquier lado o ganglios linfáticos hileares o mediastinales en el lado opuesto del tumor.
  • Etapa IV: El cáncer es de cualquier tamaño y puede haberse propagado hacia la pleura (membrana que envuelve el pulmón y cubre la cavidad torácica), manifestándose con derrame pleural (liquido dentro la cavidad pleural); hacia el otro pulmón, un ganglio linfático distante o un órgano como hígado, huesos o cerebro.
  • Cirugía: Dependiendo del tipo de cáncer y su fase, se puede realizar la extracción del tumor y una porción de tejido sano adicional alrededor, de todo el lóbulo del pulmón que contenga el cáncer o de todo un pulmón. También se extirpan los ganglios linfáticos adyacentes.
  • Radioterapia: Según el tipo de cáncer, puede utilizase para eliminar posibles restos de cáncer tras una cirugía, para reducir el tamaño del tumor y así posibilitar la intervención quirúrgica, o como tratamiento principal en caso de que el cáncer no pueda extirparse debido a su localización. A veces se utiliza en conjunto con quimioterapia.
  • Quimioterapia: Según el tipo de cáncer, puede utilizase para eliminar posibles restos de cáncer tras una cirugía, para reducir el tamaño del tumor y así posibilitar la intervención quirúrgica o en caso de que el cáncer no pueda extirparse debido a su localización. También se administra en casos de cáncer avanzado para aliviar dolor y síntomas. A veces se utiliza en conjunto con radioterapia.
  • Inmunoterapia: Este tratamiento, que estimula al sistema inmunológico para luchar contra la enfermedad, se utiliza solo o con quimioterapia. Se reserva para algunos tumores de células no pequeñas.
  • Terapia dirigida: Estos nuevos medicamentos, diseñados para bloquear el crecimiento y propagación de células cancerosas, pueden administrarse solos o complementarse con quimioterapia. Se reserva para algunos tumores de células no pequeñas.

INCIDENCIA Y MORTALIDAD EN CHILE

Incidencia: El año 2012 se registraron 3.127 casos nuevos, lo que representa el 7,7% de todos los cánceres diagnosticados ese año. (Fuente: International Agency for Research on Cancer, Globocan).

Mortalidad: En 2012 se registraron 2.980 fallecimientos por este tipo de cáncer, lo que representa el 11,9 % del total de muertes por cáncer ese año. (Fuente: International Agency for Research on Cancer, Globocan).

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